giovedì 7 maggio 2009

Il mantello dell'invisibilità

Ideato dai ricercatori della Berkley in California, misura 4 micrometri ed è in grado di far sparire gli oggetti, per ora minuscoli, dallo spettro dell'infrarosso.

Se noi vediamo un oggetto è perché parte della luce che lo colpisce viene riflessa fino alla retina. Per nascondere gli oggetti, il mantello invisibile di Zhang (il capo della ricerca) si serve di una sorta di inganno. Fisicamente ha la forma di una microscopica cupola, ma quando le onde luminose lo colpiscono vengono riflesse come se la sua superficie fosse assolutamente piatta. Com'è possibile? Il merito è della particolare struttura molecolare del mantello (composto da un wafer di silice e silicio) realizzata appositamente perché imiti alla perfezione la capacità di rifrazione di una superficie piatta. In questo modo il mantello riesce a sparire (e a nascondere qualsiasi cosa ci venga messa sotto) dai rilevatori sintonizzati su una certa frequenza.

Non è la prima volta che Zhang ottiene risultati simili. Solo un anno fa la sua troupe era riuscita a costruire un mantello invisibile ai rilevatori di microonde. Il problema era che questo mantello, composto da metamateriali metallici (caratterizzati da un indice di rifrazione negativo), presentava alti livelli di dispersione del segnale; inoltre funzionava solo a lunghezze d'onda superiori all'infrarosso e al visibile. Allora Zhang cercò un approccio diverso, rivolgendosi ai materiali non conduttori come la silice.

Per ora l'esperimento ha dimostrato di funzionare bene a lunghezze d'onda comprese tra 1400 e 1800 nm (infrarosso), ma Zhang sostiene che la stessa tecnica può essere facilmente utilizzata per schermare le frequenze dello spettro visibile e che di qui a pochi anni sarà utilizzabile per scopi pratici.

I possibili campi di applicazione, del resto, sono svariati: dalla trasmissione dei segnali nei computer alla riduzione dell'impatto ambientale di interi edifici.
Pare inoltre che l'aeronautica militare statunitense voglia sfruttare i principi del mantello per costruire velivoli Stealth di nuova generazione.
Ma potrebbe esser utile anche ai mariti gelosi, per seguire la propria partner senza essere visti...

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